"Las 'situaciones de emergencia' que afectan a la educación se definen como todas las situaciones en las que los desastres naturales o provocados por el hombre destruyen, en un breve período de tiempo, las condiciones habituales de la vida, el cuidado y la educación de los niños y por lo tanto, alteran, niegan, obstaculizan el progreso o retrasan la realización del derecho a la educación. Este tipo de situaciones puede ser causado por, entre otras cosas, los conflictos armados, tanto internacionales, incluida la ocupación militar, como no internacionales, como son las situaciones posteriores a los conflictos, y todos los tipos de desastres naturales" (Informe del Comité de los Derechos del Niño en su debate general sobre el Derecho del Niño a la Educación en Situaciones de Emergencia, 2008).

La educación es un derecho humano que debe ser garantizado a y protegido para todas las personas en todo momento. Sin embargo, en situaciones de emergencia, los Estados suelen tropezar con dificultades para garantizar y proteger los derechos humanos especialmente los derechos de los miembros de grupos marginados como las personas con discapacidad. Esto puede deberse a la pérdida del poder y a la anarquía que se produce, la destrucción de la infraestructura o a causa de la redistribución de los recursos. En cualquier caso, las situaciones de emergencia llevan a una mayor probabilidad de que se viole el derecho a la educación. Por lo tanto, es importante que el derecho internacional y la comunidad internacional actúen para reducir al mínimo y mitigar los efectos nocivos de las situaciones de emergencia.

En caso de emergencias, la ley de los derechos humanos se aplica en todos los contextos; la gente no pierde sus derechos humanos debido a los conflictos, el hambre o los desastres naturales. Sin embargo, dependiendo de la naturaleza de la emergencia, también se aplican diferentes regímenes del derecho internacional. Con respecto al derecho a la educación, estos son: el derecho internacional de los derechos humanos, el derecho internacional humanitario (o derecho de los conflictos armados), derecho internacional de los refugiados y el derecho penal internacional.

(Véase las acordeones a continuación para obtener más información, consulte también Protecting Education in Insecurity and Armed Conflict: An International Law Handbook para obtener una visión general más completa del derecho aplicable durante la situación de conflicto e inseguridad.)